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解读ARM成功秘诀:薄利多销推广产品

时间:2013-07-04 16:06来源:互联网 作者:鼎宏 点击:
导语:美国电子杂志Slate周一发表署名法哈德曼约奥(Farhad Manjoo)的文章称,从表面上看,英特尔新一代Haswell处理器是实现笔记本超长续航的功臣,但实际上,这种进步却源自一个行业趋
  

导语:美国电子杂志Slate周一发表署名法哈德·曼约奥(Farhad Manjoo)的文章称,从表面上看,英特尔新一代Haswell处理器是实现笔记本超长续航的功臣,但实际上,这种进步却源自一个行业趋势,而背后的推动者恰恰是英特尔目前最大的竞争对手ARM。

 

  以下为文章全文:

  速度不再重要

  千万别相信企业标称的电池续航时间。他们总喜欢玩文字游戏,例如,即使号称单次充电可以“最长”续航6个小时,就算你只用了45分钟就没电了,也完全在意料之中。

  话虽如此,但在看到今年推出的一批全新笔记本电脑时,你大可不必再那么警惕。苹果公司的新款13英寸MacBook Air号称具备12小时续航时间——当然,也是“最长”12小时。不过,包括我在内,很多人的测试都表明,这款产品确实可以用上一整天都不用充电。很多新 款Windows笔记本也都号称具备类似的能力,我打赌其中很多都能履行承诺。跟别人争抢咖啡厅里最后一个插座的时代,似乎在一夜之间结束了。

  笔记本电池续航时间为什么提升这么多?表面的原因是英特尔的 新一代Haswell处理器——这是英特尔长达数年的转型产物。一直以来,英特尔的处理器都十分看重速度。该公司每年都会推出有史以来最快的芯片,因为他 们认为电脑的性能永远不会过剩。30年来,这个理念屡屡得到证实。每一次英特尔加快芯片速度,软件制造商都会充分发挥它们的性能:更好的游戏、更好的音频 和视频编辑软件、更快的网络服务器。我们对计算性能的渴望似乎永无止境。

  但近几年来,英特尔的理念开始遭到挑战。由于电脑性能足以应对多数的日常应用,速度已经不再是关键——如果你只是想收收邮件、上上网,何必非要 买一台怪兽级的PC?电脑已经不再是唯一的追求,相机、音乐播放器、智能手机、平板电脑、电子阅读器和体积小巧的可穿戴设备成为了新宠。这些产品的计算性 能算不上强大,但却轻薄小巧,而且拥有超长续航能力。英特尔的处理器虽然速度很快,但限于过高的能耗而无法充分适应这一趋势。

  ARM异军突起

  于是,一个竞争对手突然崛起,在一夜之间填补了市场空白。它不是苹果公司,不是谷歌,不是三星,也不是任何一家你所熟知的科技巨头。它叫 ARM,一家规模不大的英国公司。它的大名你或许从未听过,但它的芯片却几乎成为了近十年来所有技术创新的核心所在,从数码相机到iPod,从iPad到 Kindle,再到所有著名的智能手机。英特尔的Haswell正是为了应对ARM的挑战而诞生的。当笔记本能够实现全天续航时,你真正应该感谢的是 ARM。

  如果你从没听说过ARM,可能是因为它的隐匿性:没有一款使用ARM架构的产品会印上它的品牌。另外,与科技行业的其他大牌企业相比,ARM的 规模实在小得可怜。2012年,英特尔和谷歌的年利润均达到110亿美元,微软170亿美元,三星210亿美元,苹果公司更是高达410亿美元。ARM 呢?2012年,该公司的利润只有区区4亿美元——还不到苹果公司的1%。

  顺便提一句,ARM公司的名称应该直接读作“arm”,不要念成“A-R-M”。这个缩写原本的意思是Advanced RISC Machines,其中的RISC是一种芯片设计理念的缩写。但在1998年,该公司决定放弃这种双重缩写。所以,与KFC一样,ARM在官方表述中不代 表任何意思。

  虽然规模不大,但ARM的处理器却无处不在。该公司号称在移动设备市场占据90%的份额。90%!可以这么说,你手中至少有一台采用ARM芯片 的产品,有些人甚至可能有十几台。手机用ARM,平板电脑用ARM,汽车、相机、打印机、电视机,甚至机顶盒都用ARM。2012年,全球各大厂商的 ARM设备出货量达到90亿台,到2017年,每年的这个数字有可能增至410亿台。

  薄利多销的智慧

  你或许会惊呼:这怎么可能?如果ARM的处理器无处不在,它为什么才赚那么点钱?不过,稍加思索,你就会发现,这个问题本身已经给出了答 案:ARM的芯片之所以无处不在,恰恰是因为它赚的钱很少。换句话说,ARM采用的商业模式只会给自己带来微薄的利益,从而借此将产品推向世界的每个角 落。事实上,从某些角度来看,ARM更像是一家视金钱如粪土的学术机构,而不是一家公司。

  该公司特意避开了风险巨大、资本密集的处理器制造业务。它没有芯片工厂,不购买硅片,也不建设价值上亿的净化室。相反,ARM只做一件事情:设 计新处理器。它不亲自生产,而是把设计授权给全世界。任何想要生产ARM芯片的企业都可以购买它的设计,然后着手制造。根据购买的授权种类不同,企业可以 对ARM的芯片进行调整,甚至随意命名,乃至去掉其中的某些元件。例如,苹果公司的最新产品名叫A6、三星叫Exynos、高通叫Krait,但它们都有 一颗ARM的“心脏”。

  ARM的商业模式源自它创立时所处的特殊商业环境。1990年成立时,ARM的胜算极低。英特尔一骑绝尘,获得了垄断地位,所以要脱颖而出,就 必须探索一种全新的芯片销售模式。还有一个问题是,ARM必须为低价设备生产低价芯片。但芯片行业风险极高,而且成本巨大——几乎所有的成本都是前期成本 ——很难从一开始就生产出低价处理器。

  而授权模式则可以巧妙地解决这两大问题。通过让其他企业生产芯片,ARM就不必承担任何资本风险。通过让其他企业修改芯片设计,ARM相当于举办了一场“低价竞赛”:随着企业不断寻找改进ARM设计的方法和更好的生产技术,价格也将逐步下降。

  胜负已定

  这与谷歌Android的商业模式有着异曲同工之妙,但却存在一项本质的不同:通过为其他企业提供移动操作系统,谷歌希望打造一个繁荣的智能手 机行业,以便有朝一日能为它的广告业务创造巨额利益。ARM却没有这种候选收入来源。相反,每当与新的合作伙伴签订授权协议时,它都会获得一笔一次性的授 权费,并最终从每一台出售的设备中抽取很少的分成。这种模式制约了ARM的长期营收增长。无论它的芯片设计有多好,无论普及率有多高,ARM都只能从整个 科技行业的利润中拿到微不足道的一点。

  但这些微不足道的回报也有着巨大的优势。面对ARM的威胁,英特尔也在加紧改造移动处理器。很快,除了超长续航的笔记本外,我们还将在手机和平 板电脑中看到英特尔芯片。从技术上讲,这些芯片已经可以与ARM芯片比肩。但英特尔绝对不应奢望与ARM的商业模式对抗。由于ARM阵营的企业已经数不胜 数,移动处理器行业的成本压力日益加大,所以这个行业几乎已经没有利润可言。

  因此,要与ARM展开有效的竞争,英特尔必须大幅降价,甚至降到无利可图的地步。换句话说:ARM已经赢了。而随着各种价格低廉且具备超长续航能力的ARM设备不断涌现,作为受益人的我们也都已经赢了。(鼎宏)

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